医学角度——松果体:人的第三只眼睛

发布 : 2020-2-11  来源 : 明报新闻网


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郭咏观医生(Dr. Jason Kwok)

松果体(pineal gland、又称松果腺、脑上体)是一个深藏在脑内的一个细小腺体,分泌在人体调节生理时钟担当重要角色的褪黑素(Melatonin、又称褪黑激素、抑黑素、松果腺素),因它的松果(pinecone)形状而得名。

它是最后被发现的脑子器官之一,是多个神话的主角,例如十七世纪法国著名哲学家勒内·笛卡尔(Rene Descartes)认为灵魂是隐藏在松果体内。

人的脑子是由两个明显的半球体由纤维连结而成的器官,松果体位于脑子的中间、在两个半球之间,松果体内有分泌褪黑素的松果体细胞(pinealocytes)和支?神经细胞的胶质细胞(glial cells),是生理时钟的关键,因为它调节人体的昼夜节律(circadian rhythms)。

昼夜节律是人体的每日节律,包括令人在每一天差不多时间感觉疲倦、入睡、醒来或保持警醒。

松果体分泌的褪黑素协助调整昼夜节律,褪黑素的分泌取决于人接触的光量,天色昏暗时松果体会分泌较多褪黑素,这意味?褪黑素在睡眠时担当的角色。

市面有不少含褪黑素的产品被推销作「天然」辅助睡眠食品,不过,研究发现褪黑素和睡眠的关系并不是如此简单。

有研究人员发现,将老鼠的松果体切除并不会影响它们的活动和睡眠的水平,他们的结论是松果体的功用并不简单、而是较现时所认知的复杂得多。

此外,研究发现松果体还有很多其他不同的功能,包括:

(一)骨代谢:随?年龄增长的松果体衰退会影响骨代谢,所以,有建议服用褪黑素补充剂增加骨量,这是研究预防和治疗绝经后妇女骨质疏松的一个方向。

(二)精神健康:睡眠与精神健康的关系是密不可分的,睡眠不足可导致一些精神健康问题或令问题恶化,而有些精神健康问题也会导致睡眠问题。有些精神问题与接触光线是有关连的,例如季节性情绪失调(Seasonal affective disorder)是因在冬季接触光量减少所引起的情绪低落、甚至抑郁,这可能是因为褪黑素分泌的减少导致的,不过,有研究显示褪黑素并不会导致情绪失调。

(三)脑下垂体(Pituitary gland)的功能:脑下垂体处于丘脑下部(hypothalamus、又称下丘脑)附近,与多个内分泌(endocrine)功能有直接关连,包括生长和甲状腺等功能,有研究显示松果体会影响脑下垂体的功能。此外,褪黑素会影响脑下垂体分泌在卵巢和睾丸的成长和调节月经周期担当关键角色的贺尔蒙。

(四)药物代谢:有些药物可能会影响松果体分泌褪黑素的功能,另外,亦有研究显示,松果体在对可卡因和其他兴奋剂的瘾癖担当重要的角色。

(五)老化:随?年龄的增长,褪黑素的分泌就会减少,虽然褪黑素并不是与年龄有关变化的唯一原因,但褪黑素分泌的减少能解释老化的过程,例如,通常长者睡得较少和较难入睡,褪黑素分泌的减少就能解释这个现象。

(六)方向感:有研究显示松果体功能衰退会影响方向感,这显示松果体可能在空间导航也担当重要的角色。

松果体功能失调包括:(一)钙化:通常都是正常的,但过量钙化会影响松果体的正常运作;(二)肿瘤:松果体肿瘤是罕见的,但会影响松果体的功能;(三)最明显的影响是昼夜节律的改变,导致睡得过多或过少、半夜感觉兴奋而不能安眠、或在不适当的时间有睡意。

其他症状包括:头痛、恶心、呕吐、手震、难辨方向、月经周期出现紊乱、排卵或怀孕出现问题、骨质疏松、精神健康出现问题,尤其是季节性情绪症状等。