北极解冻释古碳 忧暖化加剧(图)

发布 : 2018-3-09  来源 : 明报新闻网


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暖化造成北极圈温度上升,冻土层解冻,将把封存几千年的碳又释放出来。(网上图片)


【明报专讯】科学家一直很担心,要是全球暖化持续,原本封存北极圈冻土里的腐植质就会以产生甲烷与二氧化碳,把原本封存的碳重新释放出来,那将会使暖化变得难以控制。现在科学家的担心成真了,新的证据显示,他们已证明北极永冻土正在解冻中,而且也测量到古代的碳。

科学警告(science alert)报道,科学团队是在2014年开始,对加拿大西北地区的河流和湖水进行了研究,以放射性碳14测年法来确定年代,结果他们真的在湖水中找到了古老的二氧化碳和甲烷,这项研究还曾发现,有些甲烷的年代超过2000年。

该研究的主要作者是阿姆斯特丹自由大学的研究员约书亚.丹(Joshua Dean),他说:「有人会说,这项发现不能证明冻土层的碳排放增加,但是绝对值得担忧。

我认为,如果我们找到几千年的古老气体,那么我们就不得不认真思考,这种现象是什么机制出现的,又会造成什么影响。」

所谓冻土层的腐植质,是在数千年以来,北极地区的各种死亡植物-不管是树木或是草,它们混入泥土之后,由于该地区的寒冷,所以这些植物并不会未完全腐烂分解(我们知道分解是细菌的代谢过程,会产生二氧化碳与甲烷),而分解过程停止,就使这些封在植物里的碳给完整保存,不会进入碳循环行列,也就减轻了大气层里的碳存量。因此北极圈也变成一种时间胶囊,最古老的碳会在最深处发现。

然而,随著气候变暖,永冻土开始解冻,当地的细菌开始活化,分解这些古老的植物遗胲,也就释放出二氧化碳或甲烷,极可能将全球暖化变得更快更恶化。但目前还不清楚北极冻层的碳排放量有多少,或者这种排放的发生速度有多快。

新研究就是要知道古老碳的出处。科学团队利用碳14来鉴定,它的半衰期大约5000年,很适合做为生物年代的检测,因为生物体里会有恒定量的碳14,直到生物死亡时,碳14失去补充,就会变得愈来愈少,因此只要检验碳14的含量,就能大略知道生物存活的年代。

最初以碳14察考冻土层是在2009年的研究,当年亚利桑那大学就发现了阿拉斯加冻土区确实出现的老年碳,随后,2016年的研究也在北极圈的湖泊里,发现与湖泊同龄的甲烷。而今年的研究中则发现,阿拉斯加湖泊的二氧化碳和甲烷,来自过去3000至4000年的老碳,而且有些还更古老。