强生驾驭病毒莴婩 疫苗学「黄金时代」

发布 : 2021-3-02  来源 : 明报新闻网


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美国食品及药物管理局(FDA)上周六(2月27日)批准紧急使用强生公司(Johnson & Johnson)研发的新型冠状病毒疫苗为成年人接种,是FDA至今批准的第3款新冠疫苗。强生疫苗特别之处是,它既是首款单剂疫苗,亦是美国批准使用的首款采用「病毒莴婩」技术制造的新冠疫苗。这种涉及基因工程的疫苗制造技术长期以来被科学界和药剂业界视为难题,今次强生疫苗获批准使用被形容是「疫苗学上进入黄金时代」,为未来对付一系列传染病带来希望。

终找到合适病毒莴婩

今次新冠病毒疫情催生出一系列疫苗技术,先是德国BioNTech/美国辉瑞(Pfizer)和美国莫德纳(Moderna)新冠疫苗的「信使核糖核酸」(mRNA)技术,再到强生疫苗所用的「病毒莴婩」(viral vector)技术。前者突破了科学家多年来一直研究如何利用脂质粒子将合成基因编码注入细胞的局限,后者利用经过改造的无害病毒(例如可导致一般伤风的腺病毒)将新冠病毒的「刺突蛋白」基因编码送到人体细胞内(图),显示专家终于找到合适的病毒莴婩执行任务。

技术突破 加速生产

科学家自1970年代开始致力研发病毒莴婩疫苗,其好处是能相对快速地设计和生产。1990年代,美国农业部曾批出一款用于保护禽畜的疫苗,但当用在人类身上,则面对很多掣肘甚至挫败。2007年,美国药厂默克(Merck & Co.)的爱滋病毒莴婩疫苗,就因研究显示无法提供保护而失败告终,问题源于研究人员用作莴婩的伤风病毒。然而,近年人类病毒莴婩疫苗研发渐有眉目,目前已有两种针对伊波拉病毒的病毒莴婩疫苗获FDA及欧盟批准使用。另外,专家亦正利用类似技术治疗部分癌症和罕有基因病变。

然而,虽然伊波拉疫苗获批推出,但病毒莴婩技术到去年为止仍难言真正有效,因为疫苗推出时正值伊波拉疫情大爆发,强生无法做含有比较组的严谨临床测试,而欧盟批准使用,主要是依赖受测试者的免疫反应结果。病毒莴婩技术面对的另一问题是,部分人本身对作为莴婩的病毒早有免疫力,令疫苗效用大打折扣。要解决这个问题,有疫苗公司采用一些人类少受感染的病毒作莴婩,例如牛津和阿斯利康研发的新冠疫苗,就使用黑猩猩的腺病毒。

今次强生疫苗获批,不少专家都认为是重大突破,显示病毒莴婩技术已获确认。美国田纳西州范德堡(Vanderbilt)大学疫苗研究计划总监克里奇(C. Buddy Creech)说,这是疫苗界中的「一大步」之一,「从根本上改变了未来研究疫苗的路径」,是「疫苗学上进入黄金时代」。(华尔街日报)