争夺稀土 华府入股矿企(组图)

发布 : 2020-10-12  来源 : 明报新闻网


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控制加州稀土矿场的对冲基金负责人利廷斯基认为,中、美日益激烈的竞争,会导致稀土愈来愈具价值。图为该矿场正准备运送一批稀土金属。(路透社)





美国总统大选临近之际,中美角力持续加剧,由关税战升级至全方位对抗。美国总统特朗普更提出中美经济脱钩的构想,认为美国可毋须与中国贸易。不过美国生产武器军备、高科技产品等必不可少的原材料稀土及其他关键矿材,目前却主要依赖中国出口。为防中国限制稀土出口反制美国,特朗普在上月底签署行政命令,宣布全国采矿业进入紧急状态,以加快矿业开发,确保美国稀土及关键矿材的供应。部分美国政府机构已开始入股矿业,拓阔更多关键资源的供应来源。不过业界人士警告,美国仍要多年时间才能摆脱对中国稀土的依赖。

爱尔兰电池金属矿商TechMet透露,由美国政府资助的贷款及投资机构——美国国际发展金融公司(DFC),已向其电池金属的生产及回收项目投资2500万美元(约1.95亿港元)。TechMet位于巴西的镍钴矿,估计蕴藏7200万吨含1%镍(nickel)和0.05%钴(cobalt)的矿石。

矿业界对美国政府的投资表示欢迎,但警告单是建立一座矿场就需时10年,另要建立精炼及加工的能力。TechMet行政总裁Brian Menell称,要取代中国在稀土市场的主导地位,需花多年时间,没有捷径。

业界:

需花多年取代中国主导地位

美国认为,用于军备和电子产品的稀土元素,对经济和国家安全极为重要。美国目前由中国直接进口80%的稀土元素,另有部分供应间接来自中国。目前很多重要的矿材并未在美国生产,当中包括用于发光二极管和手机半导体的镓(gallium)。一些关键的矿石,还要在工业大量应用,例如美国的重晶石(barite)有一半来自中国,可用于美国石油生产的水力压裂技术。

直至80年代,美国一直是全球最大的稀土供应商,加工稀土的技术也是由美国发明。但由于中国的环境法规较为宽松,令开采相对容易,助相关产业在中国兴起。如今美国只有一座位于加州的Mountain Pass稀土矿,并没有稀土加工设施。谘询公司Rittenhouse International Resources指出,美国缺乏稀土行业的专业技术,需要与澳洲和加拿大合作。

中国外仅加拿大 有相关专业技术

业界人士指出,中国在整个稀土供应链占主导地位。例如若要生产磁铁,就要先开采稀土,将它们从矿石中提取出来,然后分离成单独的元素,再把磁性矿物制成磁铁。中国的供应链可完成以上过程的每个步骤,有时在同一公司已能完成全部工序,然而在中国以外的企业当中,只有加拿大的Neo Performance Materials ULC具备此技术。

《华尔街日报》指出,美国政府近20年来一直对中国主导稀土领域感到担忧,并表示有逆转此形势的必要,但进展甚微。特朗普上月底颁布的行政命令,要求评估美国在关键矿产方面对中国的依赖程度,并称政府可提供拨款和贷款,以启动相关的生产和加工。这项行政命令可能导致实施关税、配额或其他进口限制。这做法有别于奥巴马政府于2012年向世界贸易组织(WTO)提出申诉,要求中国放宽对稀土出口的限制。

特朗普政府在2017年颁布命令,呼吁制定策略,以防关键矿材的供应中断。自那时起,美国政府已资助一些矿业开发项目,例如美国国防部正出资协助加州的Mountain Pass稀土矿场建立加工设施。该矿场由芝加哥对冲基金JHL Capital Group控制。该基金负责人利廷斯基(James Litinsky)最先投资Mountain Pass矿场。他认为中、美日益激烈的竞争,会导致稀土愈来愈具价值。

美国国防部目前也为得州稀土分离设施的初步设计提供支援。美国地质勘探局(USGS)今年亦在关键矿物研究方面,投资约3000万美元(约2.34亿港元)。其他政府也在加大力度发展稀土产业。加拿大政府资助了萨省(Saskatchewan)一个稀土加工厂。澳洲政府则提供贷款,推动相关矿产行业的发展。